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¿Reciclaje de baterías? Las bacterias se encargarán de ello.

julio 27, 2021
Baterías Bacterias

Los investigadores de la Universidad de Coventry han desarrollado una nueva solución para reciclar las baterías de vehículos eléctricos mediante la intervención de bacterias. Una solución biológica que puede hacer posible la recuperación total de los metales preciosos que contienen en un proceso llamado biolixiviación. La nueva metodología está ilustrada en el sitio web de la universidad británica por el profesor Sebastien Farnaud quien lo desarrolló.

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En la actualidad, hay más de 1.400 millones de automóviles en el mundo, y ese número podría duplicarse para 2036, señala Farnaud. “Si todos esos coches siguen quemando gasolina o diésel, las consecuencias sobre el clima serán nefastas“. Los coches eléctricos pueden ser la solución (si funcionan con energía renovable) pero “producir tantos vehículos eléctricos en una década provocaría un aumento en la demanda de metales como litio, cobalto, níquel y manganeso“.

No hay sostenibilidad sin reciclaje de baterías

Se trata de metales bastante raros, como se puede ver en esta tabla publicada en el portal científico de la Unión Europea (aquí).

La mayor parte del litio del mundo, por ejemplo, se encuentra bajo el desierto de Atacama en América del Sur, donde la minería amenaza a las poblaciones y ecosistemas locales.

Solo recuperando y reutilizando la mayoría de las materias primas de las baterías al final de su vida útil se puede concebir un futuro sostenible para el automóvil. Se espera que el valor del mercado mundial de reciclaje de metales crezca de $ 52 mil millones en 2020 a $ 76 mil millones en 2025.

Pero reciclar, con los actuales tecnologías pirometalúrgicas, es caro, consume mucha energía y no es integral. Por lo tanto, incluso las baterías de los automóviles se eliminan en gran medida en desechos electrónicos en vertederos, que aumentan en 2,5 millones de toneladas por año.

Baterías Bacterias
Con el método de biolixiviación, las baterías son “desmontadas” por las bacterias que oxidan los metales preciosos, lo que permite su recuperación.

Sin embargo, ha existido durante décadas “a proceso natural para extraer metales preciosos de los desechos»Escribe el profesor Farnaud. Y el biolixiviación, también llamado biominería. Emplea bacterias que pueden oxidar el metal como parte de su metabolismo. Es ampliamente utilizado en la industria minera, donde los microorganismos “extraen” metales preciosos de los minerales. Más recientemente, esta técnica se ha utilizado para limpiar y recuperar materiales de desechos electrónicos, especialmente placas de circuitos impresos de computadora, paneles solares, agua contaminada e incluso vertederos de uranio.

Biolixiviación de la Universidad de Coventry

El equipo de investigación del Grupo de investigación de biolixiviación de la Universidad de Coventry descubrió que todos los metales de las baterías de los vehículos eléctricos se pueden recuperar utilizando bacterias mediante biolixiviación. Bacterias como Acidithiobacillus ferrooxidans y otras especies no tóxicas apuntan y recuperan metales individualmente sin la necesidad de altas temperaturas o productos químicos tóxicos. Estos metales purificados son elementos químicos y, por lo tanto, pueden reciclarse indefinidamente en múltiples cadenas de suministro.

En las baterías, las bacterias son mineras

Los cultivos bacterianos se cultivan en incubadoras a 37 ° C, a menudo utilizando dióxido de carbono. No se necesita mucha energía, por lo que el proceso tiene una huella de carbono mucho menor que las plantas de reciclaje tradicionales. Una vez eliminados de los desechos electrónicos, todos los metales preciosos flotan en la solución. Para que puedan recuperarse y reutilizarse combinando métodos de biolixiviación y electroquímicos.

Se necesitan más inversiones para desarrollar e industrializar esta tecnología, escribe Farnaud. Es poco probable que las empresas privadas que durante décadas han utilizado métodos tradicionales para desechar las baterías puedan hacerlo. Tan “Depende de los gobiernos imponer cambios e invertir en alternativas más limpias.“. Pero, concluye, “El reciclaje puede convertirse tanto en el comienzo como en el final del ciclo de vida de una batería con biolixiviación, produciendo materias primas de alta calidad para baterías nuevas con un bajo costo ambiental.“.

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